© 2017 por Enrique Agraz

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¿Cuánto Oro y Plata se produjo en el México Colonial?

May 14, 2017

Todo aquel que se aventuraba a la América española soñaba con obtener riquezas. Oro y plata fueron los más codiciados, al constituir la moneda por excelencia en el Viejo Mundo.

 

La majestuosidad del Imperio Azteca sería sólo un destello, de la fortuna que encontrarían los conquistadores en estas tierras americanas...

 

SOBRE LA PLATA

 

De los metales preciosos extraídos en la época colonial, el metal argentífero fue el que indiscutiblemente ocupó la primera posición en abundancia.

 

Se estima que en 300 años de ocupación española se produjeron 100,000 toneladas de plata en todo el Continente. Una cifra cuarenta veces mayor que la del oro.

 

Las primeras minas en México se descubrieron en 1532Taxco fue el centro pionero, lo que abrió la expectativa de encontrar nuevas fuentes mineras.

 

El “boom” de la plata en nuestro país, llegaría en el año de 1547; cuando se descubrieron los yacimientos de Zacatecas. Ese distrito sería el líder en producción en lo que restaría del siglo XVI y del siguiente, aportando más de la mitad del “metal blanco” para ese período en Nueva España.

 A principios de 1700’s Guanajuato y San Luis Potosí desplazarían a Zacatecas, ocupando el primer y segundo lugar respectivamente. Otros distritos mineros de importancia fueron Durango, Pachuca, Parral, Sombrerete, Real de Catorce, Álamos y Bolaños.

 

Aunque ninguno de estos lugares  generaría siquiera la mitad de lo extraído en las riquísimas minas de Potosí en el Virreinato del Perú (hoy correspondientes a Bolivia). Sin embargo, es conveniente aclarar que este dato es engañoso y para explicarlo de una manera sencilla usaremos la metáfora del historiador Richard L. Garner:

 

"En la carrera por la plata, Perú era la liebre y México la tortuga. Tal como en la fábula, al final la tortuga sale victoriosa."

 

En la primera mitad de la etapa virreinal, Perú dominó el panorama. Su obtención de plata fue del 61% del total del continente, mientras que el porcentaje novohispano fue del 38%.

 

Los papeles se invirtieron en la segunda mitad de la dominación ibérica, finalizando con un 67% para México y un 32% para Perú. A inicios del siglo XIX, Nueva España producía el 60% de la plata a nivel mundial.

 

En resumen, se estima que desde la Conquista hasta la Independencia, México produjo 1,970 millones de pesos de plata (57.3%) y Perú 1,420 millones (41.5%). 

 

¿Por qué aventajó México a Perú en la carrera por la plata?

 

1. Perú dependía en gran medida de Potosí, mientras que México con el tiempo dispuso de una mayor cantidad de centros mineros, que sumados terminaron por opacar las producciones peruanas.

 

2. En Nueva España la calidad de la mena era mayor (en su estado natural el metal de interés se encontraba mezclado con otros minerales, a ese complejo se le llama mena. Si la calidad de la mena era superior, ello significaba que la concentración de plata era mayor). Por cada tonelada de mena, los mineros mexicanos obtenían más plata que los peruanos.​

 

3. Los costos de producción eran mayores en el Virreinato del sur. En Perú se aplicó el impuesto del quinto real (entregar un 20% de lo extraído a la corona) hasta 1736, mientras que en Nueva España se aplicaba el diezmo (entregar un 10% de la producción a la corona) desde 1548.​ 

Además el precio que el monopolio español aplicaba al mercurio (utilizado para el proceso de refinación de la plata, conocido como amalgamación) era más caro para Perú que para México.

 

En conclusión, el costo total de gastos gubernamentales eran del 20% del valor final de la plata para Nueva España y del 35% del valor final para el Virreinato del Perú. Lo que hizo más difícil para los mineros peruanos sostener su industria, ya que aparte de los impuestos, tenían que solventar otros gastos de producción como mano de obra, transporte del material, construcción y reparación de minas.

 La estadística histórica del INEGI nos dice que para el período 1521-1830 se extrajeron 56,144 toneladas de plata. La más sorprendente es que en el decenio pasado (2000-2010), se extrajeron 33,465 toneladas, lo que representa más de la mitad de la plata producida en esos trescientos años…

SOBRE EL ORO

 

El metal aurífero tuvo en promedio un valor 16 veces mayor que el argentífero. Sin embargo, la producción americana en tres siglos fue mucho menor: 2,500 toneladas  frente a 100,000 de plata (relación 40:1).

 

De la cifra anterior, el 60% fue producido en Brasil y en segundo lugar, el Virreinato de la Nueva Granada (hoy Colombia). Se estima, en base a los datos del párrafo siguiente, que la producción mexicana representó un 7% del oro americano total.

 

La estadística histórica del INEGI, nos muestra que para el período 1521-1830 se extrajeron 191,825 kilogramos de oro (191.8 toneladas). En el primera década de este siglo se extrajeron 419,097 kilogramos (419 toneladas), lo que fácilmente duplica lo extraído en todos los años de dominación española.

IMPACTO DE LA MINERÍA EN LA ECONOMÍA

NOVOHISPANA Y MUNDIAL

 

Se calcula que más del 90% de los metales preciosos extraídos de las minas americanas dejó el continente.

 

Un 90% de éstos tuvieron destino a Europa y el 10% restante al Lejano Oriente.

 

La mayor parte llegaba a España, pero las deudas extranjeras que tenía que pagar la Corona y las transacciones con el Oriente y otras naciones, hicieron circular estos metales por todo el orbe.

 

Aquí es necesario aclarar, que España no reclamaba de manera directa todo el oro y  plata como muchas veces se piensa.  Por decreto real, todo europeo que descubría una mina era propietario de ella. El dueño estaba obligado a pagar el quinto real o el diezmo (que ya hemos explicado) y la compra del mercurio para amalgamar la plata (monopolizado por el Imperio español). Por lo que en Nueva España, el gobierno español se quedaba automáticamente con alrededor del 20% de la plata extraída.

 

El resto, en teoría, se lo adjudicaba el propietario de la mina. Ello dio paso a que algunos afortunados amasaran grandes fortunas (cuyo efectivo terminaría por circular en todo el Virreinato).

 

Podríamos decir que el 60-70% de la plata que quedaba llegaría indirectamente a España mediante el cobro de otros impuestos como los aplicados a la producción agrícola, el comercio y el tributo indígena. También de la compra de títulos nobiliarios por parte de los mineros más adinerados.

Y por último de la adquisición de productos europeos y orientales, que eran pagados con monedas de oro y plata.

  Hay que tomar en cuenta que lo poco o lo mucho que nos quedó, fue el motor que dinamizó todas las actividades de la colonia: el comercio interno y externo, la agricultura, la ganadería, la producción de manufacturas, el crecimiento territorial y la fundación de ciudades, pueblos y haciendas aledañas a los centros mineros.

 

Algunos de los acaudalados mineros llegarían a ser importantes benefactores y mecenas; como Don Pedro Romero de Terreros, Conde de Regla, fundador del Real Monte de Piedad de Ánimas (hoy conocido como Nacional Monte de Piedad) y Don José de la Borda, que financió obras arquitectónicas de renombre, de las que destaca el Templo de Santa Prisca en Taxco.

ACTUALIDAD

 

En el año 2015, México cerró con una producción de 189.5 millones de onzas de plata. Lo que nos colocó como productor número uno del mundo. Le sigue su competidor de siempre en este campo: Perú.

 

La producción de oro en nuestro país en el 2015 se estima que fue de 120 toneladas, colocándonos en el octavo puesto a nivel mundial.

 

Por:

Enrique Salvador Agraz Villarreal

FUENTES

 

Garner, Richard L. (2007, Septiembre 3). MINING TRENDS IN THE NEW WORLD 1500-1810. 89.

 

Garner, Richard L. (1988). Long-Term Silver Mining Trends in Spanish America. American Historical Review, 93, 38.

 

González, J. (2011). Minería en México. Referencias generales, régimen fiscal, concesiones y propuestas legislativas. Centro de Estudios Sociales y de Opinión Pública, 121, 52.

 

Sánchez, Ernest. (Julio-Diciembre 2002). LA MINERÍA NOVOHISPANA A FINES DEL PERÍODO COLONIAL. UNA EVALUACIÓN HISTORIOGRÁFICA. Estudios de Historia Novohispana, 27, 42.

 

Barbosa-Ramírez, A. René. (1981). La estructura económica de la Nueva España (1519-1810). México: siglo veintiuno editores.

 

THE SILVER INSTITUTE. (2016). Silver Production. 28/07/16, de THE SILVER INSTITUTE Sitio web: http://www.silverinstitute.org/site/supply-demand/silver-production/

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